Seguridad Alimentaria: Alimentos Genéticamente Modificados

INTRODUCCIÓN

Un organismo genéticamente modificado (en adelante OGM), es aquel  al que se le ha introducido fragmentos de material genético exógeno (DNA exógeno) mediante técnicas de Ingeniería Genética.

Las técnicas de ingeniería genética mas usadas para introducir el fragmento de DNA exógeno deseado en el genoma de la célula diana, son:

  • Utilización de vectores de transferencia (bacterias, virus, levaduras), que posean la propiedad de tener material genético capaz de insertarse en secuencias especificas del genoma de la célula diana.
  • Mediante métodos físicos como el bombardeo del tejido diana con microparticulas de oro recubiertas del DNA exógeno a introducir, o mediante descargas eléctricas que permitan la inserción  del fragmento de DNA exógeno.

Un poco de historia

Entre el 12.000 y el 4.000 A.C., la humanidad comenzó a aplicar técnicas de selección artificial  especies vegetales.

A finales del siglo XIX, tras el descubrimiento de la reproducción sexual de los vegetales, se realizó el primer cruzamiento intergenérico (entre especies de géneros distintos).

En las primeras décadas del Siglo XX, se realizó la primara fusión de protoplastos, y se obtuvieron las primeras especies mutantes (mediante irradiación con rayos X de semillas).

En 1983, mediante técnicas de ingeniería genética, se obtiene la primera especie vegetal transgénica; en la década siguiente, en 1994, se aprueba la comercialización del primer alimento modificado genéticamente.

En el año 2007, los cultivos transgénicos se extienden en 114,3 millones de hectáreas de 23 países, de los cuales 12 son países en vías de desarrollo.  En el año 2006, en Estado Unidos, el 89 % de las plantaciones de soja, lo eran de variedades transgénicas, así como el 83 % del algodón y el 61 % del maíz.

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Principales aplicaciones de los alimentos transgénicos

Las ventajas ofrecidas por la biotecnología de modificación genética se aplican fundamentalmente en el mejoramiento de cultivos agrícolas.

Las principales aplicaciones se ven en cultivos con las siguientes características:

  •  resistencia a enfermedades y plagas
  • resistencia a sequías y temperaturas extremas
  • aumentos en la fijación de nitrógeno (permitiendo reducir el uso de fertilizantes)
  • resistencia a suelos ácidos y/o salinos
  • resistencia a herbicidas (permitiendo eliminar malezas sin afectar el cultivo)
  • mejoramientos en la calidad nutricional
  • modificaciones para obtener cosechas más tempranas
  • mejor manejo de postcosecha

Principales especies cultivadas de alimentos genéticamente modificados

Los principales cultivos genéticamente modificados para alimentación que se utilizan hoy en día son soya, maíz, canola, tomate, papas y calabaza; considerándose los tres principales soya, canola y maíz.

Por su repercusión en Europa, los casos de la soya y el maíz transgénicos resultan de especial relevancia. la soya se utiliza en un 40-60% de los alimentos procesados: aceite, margarina, alimentos dietéticos e infantiles, cerveza, etc. el 2% de la soya producida en estados unidos es transgénica, de la que un 40% se exporta a Europa.

La utilización de plantas transgénicas en programas de mejora se va incrementando día a día. algunos expertos han llegado incluso a predecir que hacia el año 2005, el 25% de la producción agrícola en Europa lo será de plantas transgénicas.

Nota: “canola” es una combinación de dos palabras: canadiense y aceite (oil). la canola fue desarrollada por cultivadores canadienses con técnicas tradicionales de cultivo, específicamente por sus cualidades nutricionales. las semillas se prensan, obteniéndose el aceite de canola para consumo humano, y el resto se procesa para obtener alimento para ganado. reconocida ya por sus beneficios para la salud, la investigación ahora se está llevando a cabo para mejorar aun más el perfil nutricional de la canola.

Los principales cultivos genéticamente modificados para alimentación que se utilizan hoy en día son soya, maíz, canola, tomate, papas y calabaza; considerándose los tres principales soya, canola y maíz.

Por su repercusión en Europa, los casos de la soya y el maíz transgénicos resultan de especial relevancia. la soya se utiliza en un 40-60% de los alimentos procesados: aceite, margarina, alimentos dietéticos e infantiles, cerveza, etc. el 2% de la soya producida en estados unidos es transgénica, de la que un 40% se exporta a Europa.

La utilización de plantas transgénicas en programas de mejora se va incrementando día a día. algunos expertos han llegado incluso a predecir que hacia el año 2005, el 25% de la producción agrícola en Europa lo será de plantas transgénicas.

Nota: “canola” es una combinación de dos palabras: canadiense y aceite (oil). la canola fue desarrollada por cultivadores canadienses con técnicas tradicionales de cultivo, específicamente por sus cualidades nutricionales. las semillas se prensan, obteniéndose el aceite de canola para consumo humano, y el resto se procesa para obtener alimento para ganado. reconocida ya por sus beneficios para la salud, la investigación ahora se está llevando a cabo para mejorar aun más el perfil nutricional de la canola.

Algunos ejemplos destacables de alimentos genéticamente modificados

– Soja resistente a glifosato

Es una variedad de soya transgénica obtenida por la compañía estadounidense monsanto, a la que se le ha transferido un gen que produce resistencia al glifosato, componente activo del herbicida “roundup”. esto permite la utilización del herbicida sin afectar el cultivo, permitiendo que se alcancen mayores niveles de productividad.

– Maíz resistente a glufosinato y a ostrinia nubilabis

Maíz transgénico producido por la multinacional ciba-geigy (hoy novartis), resistente al glufosinato de amonio (componente activo del herbicida “basta”), y resistente además al ostrinia nubilabis, un insecto que horada el tallo de la planta destruyéndola.

– Tomate de maduración lenta

Se han obtenido plantas transgénicas de tomate con genes que alargan el período de conservación y almacenamiento evitando la síntesis de la poligalacturonasa que produce el reblandecimiento del fruto. así, se tienen ventajas en cuanto al manejo postcosecha de tomates, que pueden soportar períodos más largos de almacenamiento o transporte y llegar en buenas condiciones al consumidor final.

– Arroz dorado

Es una variedad de arroz obtenida por modificación genética para contener betacaroteno, una pro-vitamina que en el organismo se transforma en vitamina a. esto puede significar una gran ayuda para países en vías de desarrollo en los que se sufre masivamente de deficiencia de vitamina a, condición que puede llevar a muchos casos de ceguera. muchos de estos países, además, tienen justamente al arroz como la base de su alimentación.

Ventajas de los alimentos genéticamente modificados

Las ventajas ofrecidas por los alimentos modificados genéticamente pueden resumirse en los siguientes aspectos principales:

  • Mejoras nutricionales

Se pueden efectuar modificaciones genéticas para obtener alimentos enriquecidos en aminoácidos esenciales, alimentos con contenido modificado de ácidos grasos, alimentos con alto contenido de sólidos, o alimentos enriquecidos en contenido de determinadas vitaminas o minerales, entre otras características de calidad nutricional.

Se pueden obtener cultivos para alimentación genéticamente modificados que presenten resistencia natural a enfermedades o plagas, condiciones climáticas adversas o suelos ácidos o salinos, aumento en la fijación de nitrógeno de las plantas, resistencia a herbicidas. todo esto permite reducir notablemente el daño a los cultivos y aumentar la productividad agrícola en cifras cercanas al 25%.

  • Protección del medioambiente

Los cultivos biotecnológicos que son resistentes a enfermedades e insectos reducen la necesidad del uso de pesticidas agroquímicos, lo que se traduce en una mucho menor exposición de aguas subterráneas, personas y ambiente en general a residuos químicos.

  • Alimentos más frescos

Cultivos a los cuales se ha modificado los genes que regulan la velocidad de maduración de frutos permiten obtener variedades de maduración lenta, de modo de permitir manejos de postcosecha o transportes de más larga duración sin que los alimentos lleguen al consumidor en estados avanzados de madurez.

Temas de preocupación para la salud humana

Al tratarse de alimentos nuevos,  este tipo de alimentos han dado lugar a discusiones científicas que abarcan una amplia gama de aspectos. Los principales temas debatidos son la reacción de nuevas reacciones inmunológicas (alergenicidad), la transferencia génica, y el cruzamiento lejano (outcrossing).

Alergenicidad. Por una cuestión de principios, se desalienta la transferencia de genes de alimentos comúnmente alergénicos a menos que pueda demostrarse que el producto proteico del gen transferido no es alergénico. Si bien los alimentos desarrollados en forma tradicional no se evalúan generalmente en cuanto a alergenicidad, los protocolos para pruebas de alimentos OGM han sido evaluados por la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO) y la OMS. No se han hallado efectos alérgenicos en relación con los alimentos OGM que se encuentran actualmente en el mercado.

Transferencia genética. La transferencia genética de alimentos OGM a células del organismo o a bacterias del tacto gastrointestinal causarían preocupación si el material genético transferido afectara en forma adversa a la salud humana. Esto sería particularmente relevante si fueran a transferirse genes de resistencia a antibióticos usados para crear OGM. Si bien la probabilidad de transferencia es baja, un panel de expertos reciente de FAO/OMS ha incentivado el uso de tecnología sin genes de resistencia a antibióticos.

Actualmente, existen alternativas a los marcadores de resistencia a antibióticos:

  • Marcadores que confieren resistencia a agentes químicos distintos a antibióticos (como por ejemplo a determinados herbicidas, o a concentraciones letales de los aminoácidos lisina y treonina).
  • Marcadores que confieren a la célula la posibilidad de crecer en presencia de nutrientes no usuales (citicinina, xilosa, manosa,…). 

Outcrossing. El desplazamiento de genes de vegetales OGM a cultivos convencionales o especies silvestres relacionadas (llamado “outcrossing”), así como la combinación de cultivos provenientes de semillas convencionales con aquellos desarrollados usando cultivos OGM, puede tener un efecto indirecto sobre  la inocuidad y la seguridad de los alimentos. Muchos países han adoptado estrategias para reducir la combinación, incluyendo una clara separación de los campos dentro de los cuales se desarrollan cultivos OGM y cultivos convencionales. Se está discutiendo la factibilidad y los métodos para monitorear los productos alimentarios OGM después de la comercialización, para la vigilancia continua de la inocuidad de los productos alimentarios OGM.

Autor: Ignacio Ferrao

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